iSport, Чехия: Илья Ковальчук хочет громко хлопнуть дверью в НХЛ

Ковальчук не хочет говорить «до свидания», совсем наоборот. Спустя год после того, как Илью выбрали под первым номером драфта-2001, многие эксперты предрекали его возвращение в КХЛ. Но у российского ветерана были другие планы. Сегодня он по-прежнему планирует «шмалять» из своей гаубицы на левом фланге и попытается добиться самого большего успеха на закате карьеры. «Мы ждем подходящего момента и подходящего места», - говорил россиянин, выбирая себе новую команду в НХЛ, - начинает статью чешское издание iSport.

Илья Ковальчук, одна из самых колючих фигур в шелковом и безупречном мире НХЛ, разделил болельщиков на два классических лагеря: тех, кого он бесит, и тех, кто без колебаний повесит в гостиной его фото в рамке. Большую часть карьеры уроженец российского города Тверь исправно пахал над своим имиджем.

Когда «Атланта» задрафтовала Ковальчука в 2001-м, он стал первым игроком крупнейшей державы, выбранным на драфте НХЛ под общим первым номером. У него был талант сокрушителя рекордов, но он никогда не хотел работать в команде. Его часто характеризовали как одиночку, для которого число забитых шайб было гораздо важнее количества командных очков. Он брезговал обороной и только однажды в карьере закончил год с положительным показателем полезности. С другой стороны, надо отметить, что в первом десятилетии нового тысячелетия лучшего «шутера» было не сыскать. Не Игинла, не Хосса, не Хитли, а Ковальчук. Именно он был королем бросков. После приезда Александра Овечкина и Евгения Малкина гегемония российских суперзвезд ожидалась не только за океаном, но и на международной арене. Но этого не случилось.

Одной из причин был обмен «Атлантой» Ковальчука в феврале 2010 года. «Мы чувствуем, что Илья - именно тот игрок, кто придет и возьмёт на себя роль взрывного страйкера, в котором мы отчаянно нуждаемся», - похвалил Илью бывший генеральный менеджер «Нью-Джерси Девилз» Лу Ламорелло в интервью NHL.com. Тогда перспективы карьеры россиянина выглядели безоблачными. Тем более, что менеджмент нового клуба не поскупился на выгодный контракт. Срок? 15 лет. Совокупный доход? 100 миллионов долларов. По плану, русский вингер должен был закончить свою историю с «Девилз» в 2025 году, когда ему стукнуло бы 42.

Но через три года после подписания соглашения их пути разошлись. «Я обдумывал это решение с момента локаута, когда играл за СКА. Хотя я вернулся на следующий сезон, генеральный менеджер «Нью-Джерси» знал о моем желании уехать в Россию», - эти слова Ковальчука шокировали весь хоккейный мир в 2013 году. Точнее и не скажешь. Неожиданно обладатель самого долгосрочного контракта в лиге решил закрыть заокеанскую главу и уехать в Санкт-Петербург. Именно подобное поведение Ильи, помимо стиля игры и закрытого характера, помогло создать его образ эгоцентричного человека, для которого хоккей не является командным видом спорта.

Краткосрочный ангажемент с «Монреалем» обернулся козырной картой

Однако это был далеко не последний сюрприз, связанный с НХЛ. За пять лет на родине Ковальчук соскучился по лучшему в мире хоккею. Может, у него проснулось желание творить историю. В 2018 году в составе сборной России он победил на Олимпийских играх в Пхенчхане и, имея в коллекции два титула чемпиона мира (2008 и 2009 годов), ему захотелось насадить недостающую бусинку на ожерелье Тройного золотого клуба. Русский бомбардир жаждал попасть в престижный список хоккеистов, выигравших золотые медали на зимних Олимпийских играх, чемпионате мира и завоевавших Кубок Стэнли. Как раз последнего трофея ему и не хватало.

«Лос-Анджелес» знает, как побеждать. И моя цель - выиграть кубок. Я хочу помочь команде стать лучше и достичь поставленной цели», - бил себя в грудь Ковальчук летом 2018 года. С одной стороны, он был прав: «Кингз» умели побеждать. Первое место в плей-офф 2012 и 2014 годов было тому подтверждением. Но в хоккее нет ничего старше вчерашней победы. Поколение Анже Копитара, Дастина Брауна и Джонатана Куика уже прошло пик. Когда пришел 35-летний Ковальчук, от команды осталось только разочарование. «Лос-Анджелес Кингз» упали в подвал лиги, откуда им еще какое-то время предстоит выкарабкиваться.

Боссы «Кингз» принялись исправлять ситуацию в середине прошлого сезона. Контракт с россиянином был расторгнут, и Ковальчук отправился «Монреаль», согласившись на минимально возможные условия – 700 тысяч долларов за один год. Колоссальное падение по сравнению со сделкой в ​​100 миллионов. Но канадский город стал наградой для лучшего бомбардира 2004 года. «Все в Монреале были от него без ума. Ковальчук выступал с огромным желанием. По-другому и быть не могло, ведь он любит хоккей. Спорт для него не работа, а любимое призвание», - описал сотрудничество с Ковальчуком глава «Канадиенс» Марк Бержевен.

13 очков в двадцати двух поединках и возвращение фирменного стиля дали Ковальчуку шанс, которого он ждал с момента камбэка в Северную Америку. 23 февраля Илья был обменян в «Вашингтон Кэпиталз». Руководство «Кэпс» понадеялось на химию россиян в атаке. Но ставка на взаимодействие Овечкина, Ковальчука и Кузнецова оказалась выстрелом вслепую. «Мы играли неверно и можем злиться только на самих себя», - Илья не нашёл других оправданий искрометному вылету своей новой команды из плей-офф в серии против «Нью-Йорк Айлендерс».

Все указывало на то, что это будет финальным спектаклем Ковальчука в НХЛ. Грустным последним представлением. Но у 37-летнего вингера иное мнение. «Я поддерживаю форму и по-прежнему держу связь с агентом Пэтом Бриссоном», - заявил россиянин. Именно краткосрочный ангажемент с «Монреалем» дал его переговорщикам козырную карту. «По выступлениям за «Канадиенс» стало ясно, что игра Ковальчука сменила скорость. Думаю, если он будет готов подписать минимальный контракт, претенденты найдутся. Риска с его приглашением нет», - неофициально обмолвился один из руководителей портала The Athletic.

И Ковальчук это знает. Тем более, что финансовый вопрос для него сейчас далеко не на первом месте. Он понимает, что остается все меньше возможностей играть в НХЛ, и не отказывается от своего желания стать членом Тройного золотого клуба. Обжигаться так же, как с «Лос-Анджелесом», ему больше нельзя.