«Реал Сосьедад» потирал руки, заполучив в конце 1999 года Дмитрия Хохлова. Минуло уже два десятилетия с тех пор, как этот суперталантливый русский футболист услаждал взоры болельщиков «Реала Сосьедад» своим сверхъестественным даром, с помощью которого он будто бы останавливал ход времени матчей. Восхитительное умение Хохлова господствовать над пространственно-временными секретами футбола оставило неизгладимый след.

Когда Хохлову объявили о том, что контракт, связывавший его с «Реалом Сосьедад», не будет продлен, им овладела досада. Он сказал, что ему «грустно» из-за того, что он не останется в команде, в которой играл дольше всех среди остальных иностранцев, находившихся на тот момент в коллективе.

Никогда не выступавший вместе с сан-себастьянским клубом в еврокубках, Хохлов наверняка с интересом следил за последним матчем «Реала Сосьедад» в Лиге Европы. Русский переехал в Испанию как раз из ПСВ, который гостил на «Аноэте» в последнем матче на групповой стадии турнира.

В чемпионском ПСВ Ван Боммела, Ван Нистелроя, Брюггинка и Фогеля, Хохлов был отодвинут на второй план, и в зимнюю паузу сезона 1999/2000 отправился в «Реал Сосьедад», находившийся в тяжелой борьбе за сохранение прописки в Примере. Через три с половиной года он достиг своего пика в сан-себастьянской команде, став вице-чемпионом Ла Лиги. В ту пору олдскульный футбол Хохлова возникал проблесками: «Сосьедаду» не сильно была нужна была «десятка», ведь в атаке находились такие футболисты, как Нихат и Ковачевич.

Хохлов – плеймейкер своего времени. Утонченный футбольный профиль русского сделал его переход одним из самых несвойственных трансферов за всю тренерскую карьеру Хавьера Клементе. Для одного из крупнейших сторонников концепции оборонительного футбола это была уникальная в своем роде ставка. Клементе, «Блондин из Баракальдо», нуждался в атакующем хавбеке, который управлял бы игрой между линиями, и в лице Дмитрия нашел матерого специалиста в этой области. Хохлов – профессор в умении делать паузы, с помощью которых он изящно обыгрывал, убирал мяч под себя, разрезал оборону, пасовал и завершал.

Болельщики, посещавшие «Аноэту», были вынуждены сдерживать учащенное сердцебиение, когда мяч приходил к русскому. Игра замирала в его ногах – а таким искусством владеют только те, кто может делать разницу на поле. Как в том шедевре, который он исполнил в матче против мадридского «Реала», когда «отправил в буфет» всю оборону «сливочных» и послал мяч в угол ворот. «Это был лучший гол в моей жизни», – заявил тогда Хохлов.

То поколение футболистов «Реала Сосьедад», которое до последнего сражалось с мадридским «Реалом» за чемпионский титул в сезоне 2002/03, стало играть более вертикально и стараться быстрее доводить дело до голов, а игроки плана Хохлова, элегантные и выделявшиеся во времена, которые неизбежно уходили, оказались под угрозой полного исчезновения.

Если бы нынешний тренер сан-себастьянцев Иманоль Альгуасиль мог выбирать, то, возможно, тоже не выпустил бы сейчас этого грациозного эстета, который 20 лет назад назад завоевал сердца болельщиков команды своим мастерством. Теперь футбол совсем другой.