The Athletic: Никита Кучеров снова вытаскивает «Лайтнинг» с края пропасти


В воскресенье Никита Кучеров был на высоте. Как отметил Стивен Стэмкос, игроки «Тампы-Бэй Лайтнинг» почувствовали это с самого начала.

Это было заметно по его разговорам после смен. По тому, как агрессивен он был в зоне атаки. По проявленной смелости в эпизоде, когда он прострелил вратаря «Нью-Йорк Рейнджерс» Игоря Шестеркина с строго угла. По мощным силовым приемам. То, как лучший игрок «молний» (а может и лучший игрок планеты) показал себя в матче, который просто нельзя было проиграть, вылилось бальзамом на душу двукратным чемпионам Кубка Стэнли. Когда они увидели винтажного Кучерова, то поняли, что не проиграют.

Никита просто не позволил бы им этого сделать.

«То, когда он забьет, было лишь вопросом времени», - отмечает Стэмкос.

Фамилия Кучерова мелькала повсюду в итоговом протоколе третьей игры финала Восточной конференции. Он приложил руку к каждому из трех голов команды, но вся его гениальность была в полной мере воплощена именно в эпизоде с победной шайбой. На последней минуте вся «Амали-арена» была на ногах. Когда «Лайтнинг» отставали на 2 гола во втором периоде многие полагали, что чемпионская серия «Тампы» уже вот-вот прервется. Они находились в 60 секундах от овертайма, где один неудачный отскок мог означать наступление «судного дня»». Но Кучеров, маэстро Кубка Стэнли, снова вытащил свою команду с края пропасти. Он проскочил в центр зоны, чтобы принять пас от Виктора Хедмана, краем глаза заметил Ондржея Палата, пробивающегося к ворота и одним движением переправил шайбу точно на крюк партнера. Чех воспользовался возможностью, выстрелив впритирку со штангой за 42 секунды до конца встречи. 



Скамейка «молний», как и вся арена, взорвалась.

Игра закончилась. Сезон спасен.

«Этот гол изменит ход серии», - уверен защитник «Тампы» Райан Макдона.

Нападающий «Рейнджерс» Райан Ривс говорил перед игрой, что они не могут позволить себе дать «Лайтнинг» хоть какую-то передышку: 

«Нужно хоронить их, пока есть возможность». 

Но «Тампа-Бэй» жива, дышит и верит. Она, похоже, вновь обрела уверенность в себе. И Брэйден Пойнт у них в составе, кажется, теперь близок к возвращению. Ведь он тренировался четыре из последних пяти дней.

«Рейнджерс» называют себя «тараканами» из-за своей живучести. Но и «молнии», на счету которых уже 10 побед подряд в сериях плей-офф, тоже просто так не сдаются. Да, они все еще уступают в финале Восточной конференции 1-2, но впервые в этой серии они наконец-то выглядели похожими на себя. 

«Это нелегко, - отмечает Стэмкос. - Когда ты садишься на скамейку запасных и видишь, что уступаешь 0:2 в матче и 0-2 в серии, ты чувствуешь, что все идет не туда. Но это именно то, что придает сил, дабы находить выход из ситуации. Мы делаем это уже несколько лет, и сегодняшний вечер стал еще одним примером того, как мы сумели найти ключ к победе еще в одном матче. Это то, о чем мы говорили перед игрой: нужно добиться виктории сегодня, а что случится потом, то случится. Нужна была просто очередная смелая попытка здесь и сейчас».
«3 или 4 года назад у нас, возможно, началась бы паника, - признает главный тренер «Лайтнинг» Джон Купер. - Но сейчас такого с этой командой не происходит».

Стэмкос также вспомнил шестую игру против «Торонто Мэйпл Лифс», когда «Тампа» отставала на одну шайбу перед третьим периодом. Их исторические третье чемпионство кряду было в 20 минутах от гибели. Однако несколько лидеров, включая Стэмкоса, произнесли в тот момент в раздевалке: «Сегодня не та ночь, когда все закончится». Они выиграли тот поединок в овертайме, потом взяли седьмую игру, и вот они здесь!

Кто забил решающий гол в той встрече, сравняв счет в третьей двадцатиминутке? Конечно же Кучеров!



Безусловно, обладатель «Харт Трофи» сезона 2018/19 являлся не единственной причиной победы «Тампы-Бэй» в воскресенье. Андрей Василевский провел свою лучшую игру в серии, сделав несколько решающих спасений. Виктор Хедман прервал ключевой выход 2 в одного и сделал две передачи, проведя на льду 24:08. Ник Пол руководил бригадой меньшинства, которая, несмотря на то, что пропустила 2 гола, отличилась в середине третьего периода, когда засушила четырехминутный отрезок в неравных составах. Палат записал себя в книгу рекордов франшизы, забросив десятую победную шайбу в карьере в плей-офф и тем самым еще раз доказав, почему он является двигателем любого звена, в котором играет. «Молнии» сделали несколько ключевых корректировок: от перестановок в звеньях до усиления давления на ворота Шестеркина и увеличения количества бросков с «пятака». 

Усилия приложила вся команда. Пассажиров не было. Но именно Кучеров вел автобус.

Вспомните основные моменты этого плей-офф для «Лайтнинг». Россиянин всегда находится в них в центре внимания. Гол в большинстве, ставший решающим в шестой игре против «Торонто». Шайба Росса Колтона в игре под номером 2 против «Флориды». 



Гол Кори Перри в первом матче с теми же «пантерами». 



Так же произошло и сейчас. Когда «Рейнджерс» сделали счет 2:0 в середине второго периода, практически лишив болельщиков на арене надежды, именно Кучеров реализовал большинство и дал им шанс. 



Когда в начале третьей двадцатиминутки Стэмкос забил важнейший гол, именно Кучеров вошел в зону и отвлек внимание двух защитников на себя.


«Он брал «Харт Трофи», он потрясающий игрок, у которого имеется 2 чемпионских перстня, - напоминает Купер. - Я думаю, что в каждой команде, которая заходит так далеко, есть такие хоккеисты, как Куч. Он уникальный, у него особенный талант». 

Кучеров способен сводить с ума. Он заставляет болельщиков хвататься за голову из-за своих потерь (в проигранной второй игре у него их было четыре) или ужасных удалений, как, например, двойной малый штраф в третьем периоде воскресного матча, который мог дорого обойтись «Лайтнинг». 



Но эти моменты он сполна компенсирует своей гениальностью и волшебством на льду. 

«Не всем из парней это нравится и мы стараемся найти компромиссы, потому что им тоже нужно дышать, -  объясняет Купер. - Нельзя постоянно следовать принципу «так и никак иначе». Это не в нашем стиле. Мы ищем точки соприкосновения и должны расти вместе, чтобы обрести их. Держу ли я Куча на поводке? Конечно да. Он особенный парень. Но он не может выходить за рамки наших целей, нашей структуры, нашей философии. Тем не менее он и так редко это делает». 

Несколько лет назад подобное удаление могло бы вывести Кучерова из себя. Самый злейший его враг - это обычно он сам, и раньше он имел склонность расстраиваться, когда его вечер проходил не так идеально, как планировалось (можно вспомнить, например, его дисквалификацию в серии с «Коламбусом» в 2019 году). Но теперь зрелость и выдающаяся игра Кучерова превратили это удаление в третьем периоде воскресного матча в обычную сноску.

Читать еще
Yahoo Sports: Ничушкин – один из тех, кто готов на все ради победы в Кубке Стэнли
«Я не думаю, что в лиге найдется много людей, способных делать то, что делает он, - восхищается Кучеровым бывший игрок «молний» Тайлер Джонсон. - Дело тут еще в том, как он понимает игру. Куч много рискует. Но поскольку он умеет рисковать, он способен совершать такие безумные поступки, о которых другие люди могут только мечтать».