У большинства игроков НХЛ к 36 годам статистика результативности значительно ухудшается – и это если им вообще удается задержаться в лиге. Огромные нагрузки, испытанные по ходу карьеры, в конце концов дают о себе знать, и в результате хоккеисты перестают быть способными зарабатывать очки в прежнем ритме.

Несмотря на это, некоторые из них не только становятся опытными ветеранами, но и продолжают прогрессировать.

Александр Овечкин, без сомнения, один из таких игроков.

Многолетнее «лицо» «Вашингтона» не просто проявляет себя хорошо в своем 17 сезоне в НХЛ, но и, возможно, показывает лучший хоккей за всю свою жизнь..

Овечкин, которому в сентябре исполнилось 36, забросил уже 20 шайб в 28 играх (на момент публикации оригинальной статьи, а прямо сейчас - 22 гола в 30 матчах). Но ещё больше впечатляет то, что по общей результативности (гол+пас) он отстает от лидеров лиги, звезд «Эдмонтона» Макдэвида и Драйзайтля, всего на одно очко (по состоянию на субботний вечер он уже и вовсе делит с Макдэвидом первую строку).

В этом сезоне «Великая Восьмерка» забивает в таком впечатляющем темпе, что (при сохранении этого темпа) может привести по итогам турнира к показателям в 58 заброшенных шайб и 128 результативных очков. Это в пух и прах разнесло бы его личный рекорд в НХЛ, достигнутый в сезоне 2007-08 года - 112 очков. Всего четверо нападающих НХЛ получают на данный момент больше игрового времени, чем Овечкин, и только Марк Стоун из «Вегаса» имеет большее среднее значение заработанных очков в равных составах, чем у Ови. Тот набирает 3,98 очка каждые чистые 60 минут.

Так что «Русской машиной» Овечкина называют не просто так.

«У него появляется всё больше мотивации, и он становится всё более голодным, - заявил журналу The Athletic нападающий «Вашингтона» Том Уилсон. - Он - один из самых страстных людей, каких я когда-либо встречал. Он постоянно хочет побеждать, забивать и становиться лучшим из лучших».

Всплеск статистики Овечкина имеет место в очень подходящее время. В феврале 11-кратный участник «Матча всех звезд НХЛ» преодолеет почти 7000 миль через весь мир, чтобы представить Олимпийский комитет России (так будет обозначена сборная из-за последствий допингового скандала) на зимних Олимпийских играх 2022 года, и после трех неудачных попыток в 2006, 2010 и 2014 годах все-таки выиграть олимпийское золото. Овечкин, вероятно, как никогда голоден до этой победы.

Российские хоккеисты выиграли турнир на Олимпийских играх 2018 года в Пхёнчхане, в котором представители НХЛ, включая Овечкина, не участвовали. В Играх-2022 НХЛ разрешила выступить своим игрокам и, вероятно, это лучший шанс Овечкина завладеть Олимпийской золотой медалью.

Возможности Овечкина хорошо известны. Он, похоже, имеет лучшую статистику по заброшенным шайбам в истории хоккея во всех турнирах, и у него обязательно будет достаточно шансов забить гол и на Олимпиаде. Компанию ему составят два лучших хоккеиста на своих игровых позициях - Андрей Василевский и Никита Кучеров.

Василевский сейчас считается лучшим вратарём в мире. К 27 годам он выиграл «Везина Трофи», «Кон Смайт Трофи» и два Кубка Стэнли с «Тампа-Бэй Лайтнинг», а также трижды участвовал в «Матче всех звёзд НХЛ». Ему принадлежит ошеломляющий показатель 204-87-22 (победы-поражения-ничьи) в 323 матчах НХЛ, и он с места в карьер начал сезон 2021-22, отразив 92,7 процента бросков за 21 игру.

Кучеров все еще восстанавливается после операции из-за травмы, полученной в октябре. Но когда он здоров, то является одним из лучших хоккеистов на планете. Пропустив весь регулярный сезон 2020-21 из-за травмы бедра, он вернулся по ходу плей-офф и стал лучшим в команде по голевым передачам (24) и результативным очкам (32) на пути к завоеванию очередного Кубка Стэнли. Кучерову принадлежит рекорд НХЛ по количеству очков, набранных за сезон, среди россиян (128), хотя Овечкин, если продолжит забивать нынешними темпами, может превзойти это достижение.

Только одного трёхглавого монстра в лице Овечкина, Кучерова и Василевского достаточно, чтобы считать сборную ОКР одной из самых опасных команд на Олимпиаде в феврале, но это только верхушка айсберга.

Также ожидается, что в Играх примут участие Артемий Панарин - один из претендентов на звание лучшего игрока в НХЛ по итогам сезона, Кирилл Капризов - будоражащая молодая звезда, забившая решающий гол русских в золотом финале в Пхёнчхане, и некто по имени Евгений Малкин - бравший «Харт Трофи» семикратный участник «Матча всех звёзд НХЛ», который помог «Питтсбург Пингвинз» трижды завоевать Кубок Стэнли.

Русские cмогут похвастать на Олимпиаде одной из самых грозных групп атаки, и хотя им, кажется, все же не хватает надежности в обороне, наличия Василевского в комбинации с их мощным наступлением во главе с Овечкиным может оказаться достаточным, чтобы компенсировать любые потенциальные проблемы в защитной зоне.

Вероятно, это будет последнее выступление Овечкина на Олимпийских играх. И после того, как он в 2018 году, наконец, достиг своей главной цели, победы в Кубке Стэнли, единственный ключевой вопрос, оставшийся в его списке дел (за исключением, конечно, погони за рекордом Уэйна Гретцки по голам) -  это золотая Олимпийская медаль в составе сборной своей страны. 

Судя по началу сезона 2021-22, он вполне готов вычеркнуть из своего списка и эту задачу.